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刀劍神域 第二卷 唯美的SAO世界 第二章:莉法心中的溫度

    艾恩葛朗特第四十八層

    2024年6月

    巨大水車平穩地轉動著,那讓人心情平靜的聲音充滿了整間商店。

    雖然只是間不大的職人等級用的玩家專屬房屋,但就因為這個水車,價值也跟著水漲船高。當我在第四十八層主要街道區「琳達司」的街道上發現這間屋子的時候,腦中瞬間浮現「就是這里了!」的念頭,接著則是因為它的價格而驚訝不已。

    從那之后,我就開始拚命工作,甚至從各方管道借錢,最后只花了兩個月就存滿目標金額的三百萬珂爾。若這里是現實世界,我揮動鐵錘的次數應該足以讓自己全身長滿肌肉,右手布滿厚重的繭了。

    這么做總算有代價,我比幾名勁敵稍早一步拿到了證書,在這間附有水車的房子開了「莉茲貝特武器店」。這是在三個月前,還帶有涼意的春天發生的事情。

    1

    在水車匡啷匡啷的震動聲背景音樂下,我慌張地喝完早晨的咖啡——艾恩葛朗特里有這個,實在是太好了——換上冶煉商店的制服,并面對墻上的大鏡子整理儀容。

    雖然說是冶煉商店,但服裝的設計卻不是工作服,真要說的話,應該比較接近服務生的制服。暗赭紅色的泡泡袖上衣、同色的傘裙,上面再套著純白的圍裙,胸口別上紅色蝴蝶結。

    這套服裝的設計師不是我,是身兼朋友與重要客人、跟我同年的女孩子。她是這么說的:「因為莉茲貝特有張娃娃臉,太正式的服裝一點都不適合妳啦。」我原本還覺得這根本是多管閑事!可是換了這套制服后,店鋪的營業額就上升了一倍——所以雖然并非我的本意,但從那之后就一直延用這套制服。

    她建議的不只服裝,就連發型也斤斤計較。我現在這頭嬰兒粉紅的輕柔短發也是在她幾近威脅下訂制出來的。但是就周圍的反應看來,似乎也不是完全不適合我。

    我——冶煉商店老板-莉茲貝特,剛登入SAO時是十五歲。在現實世界就常讓人覺得比實際年齡小,而在來到這個世界后,這種傾向又變得更加強烈。映照在鏡中的我,有著粉紅色頭發、深藍色大眼睛和小巧的口鼻,配上古典的連身圍裙后,更醞釀出如同洋娃娃般的氣息。

    因為在另一邊的我是個跟流行絕緣的認真國中生,所以很難不感到隔閡。直至最近我才好不容易習慣了這個外表,但個性就是改不過來,對客人怒吼、使客人驚慌失措更是家常便飯。

    確認沒有忘記裝備后,我走到店門口,將寫著CLOSED的木牌翻過來。露出最燦爛的笑容面對在店外等著的幾名玩家,并大聲說出「早安,歡迎光臨」招呼他們。能自然地招呼客人其實也是最近才習慣的事情。

    經營一家店是我從小就抱持的夢想。就算是在游戲中,夢想與現實還是有很大的差距。招呼客人等服務業的難處,在以旅館為據點擺攤販售時,就已經嘗到討厭的地步了。

    我自覺不擅長擺出笑臉,所以決定以商品質量來決勝負。所以很早就開始專心致力于提升武器制作技能的等級,就結果而言,這是個正確的選擇。自從在這里開店后,就有很多固定的客人非常愛用我制作的武器。

    大概都打過招呼后,就把接待客人的任務丟給NPC店員,我則是躲進與賣場相鄰的工作室當中。因為一定要在今天完成的特制訂單,還有十件左右堆積在那里。

    拉起裝設在墻上的控制桿,以水車為動力的風箱開始往火爐送入空氣,旋轉磨刀石也跟著發出聲響。從道具窗口中取出高價的金屬素材,放入火紅燃燒的爐內,等溫度充分上升后再用鉗子夾起,放到鐵砧上。單膝跪在地上,拿起慣用的鐵錘,在自動選單上指定要制作的道具后,接下來就只剩下在金屬上敲下固定的次數,制作出武器道具。這個作業并沒有什么特殊技巧之類的,雖然完成的武器質量完全是由隨機數決定,但相信敲擊時的氣勢會影響結果的我,還是一邊集中精神,一邊緩緩地舉起鐵錘。就在準備向金屬素材敲下第一擊的瞬間——

    「早安啊!莉茲!」

    「哇啊!」

    因為工作室的門突然打開,讓我的手整個偏掉。鐵錘敲到的不是金屬,而是鐵砧的邊角,伴隨著丟臉的效果音蹦出火花。

    抬起頭來,就看到闖入者搔著頭發、吐出舌頭笑著。

    「抱歉,我下次會多加注意。」

    「妳這句臺詞我已經聽膩了……算了,不是在開始敲擊后才這樣已經很好了。」

    嘆了口氣起身,并重新把金屬放回火爐中后,我雙手叉腰轉過身去,看著那位身高稍微比我高的少女。

    「……亞絲娜,早安。」

    身為我的摯友,同時也是重要客人的細劍使亞絲娜非常自動地在工作室里走動,往白木制的圓椅坐了下去,接著用指尖梳開長及腰間的栗子色秀發。她的每個動作都像在拍電影一樣,就連認識她很久的我也不禁看得入迷。

    我也往鐵砧前的椅子上坐了下去,并把鐵錘靠在墻壁上。

    「……所以,這么早就跑過來,究竟是有什么事?」

    「啊,要麻煩妳處理這個。」

    亞絲娜解開拍在腰間的劍鞘,把細劍連鞘一起輕輕丟了過來。我用單手接下,并稍微把刀身拔出。雖然因為不斷使用使得光芒變弱,但銳利度應該沒有降低。

    「還不到不能使用的程度,要拿來打磨還太早了一點吧?」

    「是沒錯啦,但是我希望可以保持閃閃發亮的樣子。」

    「嗯?」

    我重新審視亞絲娜。白布上印著紅色十字架的騎士服配上迷你裙,這打扮與平常沒有兩樣,但靴子像全新的一樣閃閃發亮,耳朵上甚至還戴著小小的銀制耳環。

    「實在是很可疑啊。仔細一想,今天可是平日耶,公會的攻略預定怎么樣啦?不是聽說第六十三層相當麻煩嗎?」

    我這么一說,亞絲娜便浮現出害羞的笑容。

    「嗯——我今天請假,因為等一下跟人有約……」

    「咦咦咦——?」

    我不顧椅子被我弄得喀喀作響,直往亞絲娜逼近幾步。

    「給我從實招來!妳要跟誰見面!」

    「秘、秘密!」

    臉頰越來越紅的亞絲娜撇過頭去。我交抱雙臂,深深地點頭說道:

    「原來如此,才覺得妳最近莫名地開朗,原來是交到男友了啊。」

    「才、才不是那么回事哩!」

    她臉頰上的紅暈又更明顯了。亞絲娜清了清喉嚨,然后余光看著我說:

    「……我跟之前真的差很多嗎……?」

    「這個嘛,我們剛認識時,妳不管睡著還是醒著,滿腦子都是攻略迷宮。我還在想妳會不會繃太緊了,可是從春天開始妳就稍微變得不一樣了。至少我實在無法想象之前的妳會翹掉平日的攻略活動。」

    「是、是嗎……果然被影響了啊……」

    「所以,是誰?我認識嗎?」

    「妳應該……不認識吧……應該。」

    「下次把人帶來讓我瞧瞧吧。」

    「真的不是妳想的那樣啦!根本就還只是……單相思……」

    「啥——!」

    我這次可是打從心底嚇了一跳。亞絲娜不但是最強公會KOB的副會長,同時也是艾恩葛朗特前五名的美女,想追她的男人多如繁星,我作夢都沒想過會有她反過來倒追的一天。

    「怎么說呢,他可是個怪人啊。」

    喃喃述說的亞絲娜陶醉地看著半空中,嘴角還露出微笑。這要是少女漫畫,用來襯托她的背景肯定是大量的花朵四處飛舞。

    「該說是捉摸不定嗎……還是我行我素……而且還強得亂七八糟。」

    「哎呀,比妳還強嗎?」

    「強太多了,單挑對決的話,我連一分鐘都撐不了。」

    「哦哦——這樣就可以把名單縮減到一定程度了。」

    當我開始翻起腦中的攻略組名冊的瞬間,亞絲娜慌張地揮舞雙手。

    「哇啊!不用想象啦!」

    「好啦,我就衷心期待妳帶他來見我的那一天。不過要是有機會,就多幫我宣傳一下吧,拜托啰。」

    「莉茲真的很努力推銷啊。我會幫妳介紹的——啊!糟糕,快點幫我研磨啦!」

    「啊,是是,我立刻動手,妳就稍等一下吧。」

    我拿著亞絲娜的細劍站了起來,往裝置在工作室角落的旋轉磨刀石移動。

    從紅色劍鞘中拔出細劍。武器類別「細劍」,專有名「閃爍之光」,是我至今冶煉出來的劍當中最高級的逸品之一。即使使用現在能取得的最高級材料,配合最高級的鐵錘與鐵砧,因為數值完全隨機,做出來的武器質量也參差不齊,每三個月能打出一把這種劍就該偷笑了。

    用雙手支撐住刀身,往緩緩旋轉的磨刀石送過去。研磨武器并不需要特殊的技術,只要抵著磨刀石一段時間就能完成。即使如此,我還是不想隨便做做了事。

    從刀柄開始往前端仔細地滑動刀身。橘色火花伴隨著尖銳的金屬音飛散開來,同時銀色的光芒也逐漸蘇醒過來。當研磨完成時,細劍也回復成被朝陽照射時會閃亮反射,甚至還有種穿透感的純銀色。

    將劍完全收回鞘中,往亞絲娜丟了過去。同時用指頭接住她彈過來的一百珂爾銀幣。

    「謝謝惠顧!」

    「下次再請妳幫忙修理鎧甲——我還要趕時間,先走啰。」

    亞絲娜起身,把細劍吊上腰間的劍帶。

    「實在讓人很在意啊——我也跟妳一起去好了。」

    「咦!不、不行啦!」

    「哈哈哈,開玩笑啦,不過妳下次要帶他來喔。」

    「有、有機會再說。」

    揮了揮手,亞絲娜便逃跑般飛也似地奔出工作室。我嘆了口大氣,重新坐回椅子上。

    「……真好。」

    這突然脫口而出的臺詞,讓我不禁露出苦笑。

    來到這個世界一年半,個性生來就是直來直往的我,把熱情全投注在讓生意興榮上并一路走到現在。冶煉技能幾乎都已經完全習得,還開設了自己的店鋪。最近似乎是因為找不到目標,有時也想要談談戀愛。

    因為女性在艾恩葛朗特占壓倒性少數,至今我也不是沒被人追過,但就是提不起勁來。果然還是由自己主動喜歡上的人比較好——我是這樣想的。所以就這層意義來說,我真的很羨慕亞絲娜。

    「我也能觸發『華麗的邂逅』這種事件嗎?」

    我邊說邊把頭搖得跟波浪鼓一樣,將這奇怪的想法甩開后站了起來。從火爐中取出燒得通紅的鑄塊重新放到鐵砧上。腦中想著這暫時就是我的戀人,同時高舉鐵錘用力敲下。

    響徹工作室的規律敲擊音總是能讓我的腦中變得一片空白。但只有今天,某種令我焦躁的東西怎么樣也揮之不去。

    那個男人來店里光顧是隔天下午的事情。

    我昨晚勉強把特制武器的訂單全部完成,因為睡眠不足而陷在擺設于店頭門廊的大搖椅上打瞌睡。

    甚至還作了個夢,那是我小學時的夢。我雖然是個認真且文靜的孩子,但總是在午后第一節課感到愛困,常在半夢半醒間被老師叫醒。

    我很崇拜那個大學剛畢業的年輕男教師,所以覺得被他抓到自己打瞌睡是很丟臉的事,但我又很喜歡他叫人起來的方法。輕輕地搖動肩膀,同時用低沉又平穩的聲音——

    「那個,不好意思打擾妳……」

    「是、是!對不起!」

    「嗚哇?」

    在像上了發條般彈跳站起并大叫出聲的我面前,有個一臉驚訝且全身僵硬的男性玩家。

    「咦咦……?」

    我癡呆地環視周圍,這里是并排著桌子的小學教室——才怪。有些過剩的行道樹、寬廣的石板路與環繞四周的水渠,以及鋪滿草坪的庭院。這里是我的第二故鄉,琳達司的街道。

    看來是很久沒有過地徹底睡糊涂了。咳了兩聲掩飾自己的不好意思后,向應該是客人的男子回打招呼。

    「歡、歡迎光臨。找武器嗎?」

    「啊,嗯、是的。」

    就第一印象而言,實在不覺得他是個高等級玩家。年紀應該比我大一些,黑發、同為黑色的樸素短衫及長褲、靴子,武裝只有一把背在背上的單手劍。我店里的商品幾乎都是要求高能力值的武器,所以我實在很擔心這名男子的等級夠不夠。話雖如此,我還是面不改色地帶他走進店里。

    「單手劍都在這個柜子上。」

    當我指出陳列量產武器展示品的柜子后,男子便露出困擾的微笑說道:

    「啊,這個,我想要的是特制武器……」

    這讓我越來越擔心了。使用特殊素材制造的特制武器價格最低也超過十萬珂爾,若是在出示價格后讓客人發火或是嚇到,我自己也會很尷尬,所以怎么樣都要避免這種情況。

    「現在金屬的價格有點貴,所以費用應該也會跟著提高……」

    雖然我這樣表示,但黑衣男子卻擺出一副這沒什么的表情,還回了個令人吃驚的回答。

    「妳不用在意預算,我只要妳做出至今最棒的劍就好。」

    我好一陣子只能呆呆地望著男子的臉,最后終于開口:

    「……雖然你這么說……但沒給我個具體的性能目標值……」

    我連語氣都變得有點顧不得禮儀了,但男子卻完全不在意地點點頭。

    「說的也是。那……」

    他取下用細劍帶吊在背后的單手劍,往我遞了過來。

    「跟這把劍同等以上的性能,這樣如何?」

    就外表看來,我并不覺得那是多了不起的武器。黑色皮革制的柄、同色的劍鞘。不過,就在我用右手接過來的瞬間——

    好重!

    差點就要掉到地上了。這個筋力要求值實在高到恐怖。身兼冶煉師與戰錘使的我,筋力值也算相當高,但似乎還是無法揮動這把劍。

    戰戰兢兢地拔出刀身,幾近漆黑的厚重刀刃反射著光芒。一眼就可以看出這是相當銳利的劍。用指尖輕點,將自動選單叫了出來。種類「長劍/單手」、專有名稱「闡釋者」,制作者名不存在。由此可知這東西不是出于同業的手。

    存在于艾恩葛朗特的所有武器,大約可分為兩個種類。

    一種是我們冶煉師制作的「玩家制造型」,另一種則是在冒險中獲得的「怪物掉落型」。因為冶煉師們自然而然對掉落物的武器不抱好感,無名或雜牌等揶揄名稱也就跟著橫行起來。

    但我覺得這把劍在掉落物中也是非常稀少的道具。一般來說,若將玩家制造型的普通價格物,與怪物掉落型的一般出現物做質量上的比較,前者更勝一籌,但偶爾也會出現這種「魔劍」——大概吧。

    總之,這東西大大刺激著我的對抗意識。賭上我身為冶煉師的自尊,怎么樣都不可以輸給掉落物!

    把重劍還給那名男子后,我取下一把掛在店鋪正后方墻上的劍。這是半個月前冶煉出來,我目前的最高杰作。出鞘的刀身上帶有淡紅的光輝,看起來就像纏繞著火焰一樣。

    「這是我目前制造出最好的劍,應該不會輸給那把劍才對。」

    他不發一語地接過我遞去的紅劍,用單手揮了幾下后歪著頭說:

    「稍微輕了點耶?」

    「……那是因為使用了速度系的金屬……」

    「嗯——」

    男子擺出一臉適應不來的表情再度揮了幾次劍,最后看著我說:

    「我可以稍微測試一下嗎?」

    「測試……?」

    「嗯,耐久力。」

    他拔出左手上的劍打橫放在柜臺上,站到前方擺出姿勢,右手緩緩舉起我的紅劍——

    察覺到男子意圖的我慌張地說:

    「等、等等,這么做你的劍可是會斷掉喔。」

    「斷了就表示它不夠格啦,到時再說吧。」

    「太……」

    我硬是把到嘴邊的「太亂來了」吞回肚子里。把劍高舉過頭的男子,眼神帶著非常銳利的光芒。瞬間,刀身就被淡藍色的效果光包圍住。

    「喝啊!」

    趁著氣勢的一擊,劍以非常快的速度揮下。下一瞬間劍與劍互相敲擊,沖擊的聲響令店內的空氣為之震蕩。炸開來的閃光過于炫目,讓我瞇起眼睛退了一步,就在這個剎那——

    刀身完美地從中問斷成兩半飛了出去。

    ——我最佳杰作的刀身。

    「嗚啊啊啊啊啊!」

    我慘叫著往男子的右手飛奔而去,搶過留在他手上的下半截劍,拚命從各個角度觀察。

    ——不可能修復了。

    當我下了這個判斷,更因此垂頭喪氣之后沒多久,剩下一半的劍也變成多邊形碎片四散消失了。在幾秒鐘的沉默后,我慢慢拾起頭來。

    「你……你……」

    我的嘴唇顫抖著,右手同時用力揪住男子的胸襟。

    「你在搞什么鬼啊!竟然把我的劍弄斷了!」

    男子也表情僵硬地回答:

    「抱、抱歉!我沒想到會是發動攻擊的劍斷掉……」

    ……瞬間,一把火冒上來。

    「所以你的意思是,我的劍比你想象中的還要不堪一擊?」

    「咦——啊——嗯、大概、就是這樣吧。」

    「啊!竟然還承認了!」

    放開男子的衣服,兩手叉腰挺胸說道:

    「我話先說在前頭!如果有材料的話,能簡單砍斷你那把劍的武器,要幾把我都冶煉得出來!」

    「——喔喔。」

    聽了我順勢吼出來的話,男子露出不懷好意的笑容。

    「那我鄭重拜托妳,做出一把可以簡單砍斷這把劍的家伙。」

    看著他從柜臺拿起黑劍收回鞘中,我的血液也跟著全部往腦袋沖——

    「既然你都這么說了,我就陪你玩到底!先去找金屬素材吧!」

    想到「啊,糟了。」的時候,話已經脫口而出,不過我也沒有退路了。男子挑了挑眉,用肆無忌憚的眼神觀察我好一陣子。

    「……這倒不必,我一個人去會比較好吧。我可不想被妳礙手礙腳。」

    「唔呀——!」

    這男人到底有多惹人厭啊。我不斷揮動雙臂,像個小孩般抗議。

    「不、不要小看我!我好歹也是個熟練的戰錘使!」

    「喔喔——」

    男子闔聞言便吹了聲口哨。根本完全把我當笑話看。

    「既然如此,那就讓我瞧瞧妳的實力吧——總之,我先付妳剛剛那把劍的錢。」

    「不必了!相反的,如果我做出比你的劍還強的武器,我可要好好敲你一筆!」

    「請便,要多少錢我都會付給妳——我的名字是桐人,在妳做出劍之前請多指教。」

    我交抱手臂,刻意撇過頭說:

    「請多指教,桐人。」

    「哇啊,直接省去稱謂了喔。算了,沒差啦,莉茲貝特嘛。」

    「唔啊!」

    ——以隊友來說,這真是壞到不行的第一印象。

    2

    跟「那個金屬」相關的傳聞,大約十天前開始在冶煉師之間流傳。

    SAO中最終的大型任務自然是指突破到最上層。除此之外,還有其它大大小小種類繁多的任務。例如NPC委托的任務、擔任護衛,還有尋找物品等,雖然任務內容廣泛,但因為報酬中有著令人滿足的道具,而且一旦有人完成后,就要隔好一段時間才能再觸發,其中甚至有只會出現一次的任務,所以非常受到玩家們的矚目。

    這種任務其中之一,是在第五十五層角落的小村莊中發現的。某個擔任村長的白胡子NPC說——

    有只白龍棲息在西邊的山中,每天將水晶當食物吃下,并囤積大量經由肚子精制而成的貴重金屬。

    這很明顯是個能得到武器素材的任務,所以立刻就有大隊人馬組成了攻略隊伍,輕松地討伐山上的白龍。

    ——然而,什么都沒拿到。掉落物只有少量的珂爾與窮酸的裝備道具,甚至連藥水跟回復水晶的費用都補不回來。

    之后大家猜想金屬可能是采隨機數掉落,所以許多隊伍與長老對話、觸發事件并把白龍打倒,但還是完全沒有出現。一星期內大家宰了不計其數的白龍,卻沒有任何一個隊伍得到金屬。最后有人提出一定是少觸發了什么任務條件的意見,所以現在大家似乎正努力進行考證。

    聽完我說的話,那個啜著我原本不想泡的茶,翹著二郎腿坐在工作室的椅子上,名叫桐人的男子回了「啊啊」一聲,并輕輕點了點頭。

    「這件事我也有聽說過。確實是很有得到素材道具的可能啦。可是還沒有人得到過不是嗎?我們現在跑去真的能取得嗎?」

    「在各種傳聞中,有個內容是『隊伍里面可能一定要有冶煉師』,因為有進行提升戰斗技能的冶煉師沒幾個。」

    「原來如此,那的確有嘗試的價值——既然如此,我們就快點出發吧。」

    「…………」

    我非常受不了地盯著桐人的臉。

    「真虧你這么沒有危機意識還能平安活到今天。這又不是去狩獵小妖精,要是不好好募集隊伍成員……」

    「但這么做,就算目標物真的掉落了,也可能分不到吧?那只白龍是第幾層的怪?」

    「……第五十五層。」

    「嗯——這樣我一個人應該就能搞定了,莉茲貝特不出手也沒關系喔。」

    「……你到底是超級強者,還是超級笨蛋啊?算了,我沒差,反正看你邊哭邊轉移逃走好像也很有趣。」

    呵呵地笑了笑,什么話都沒回的桐人迅速喝完茶,把杯子往作業臺一放。

    「那么,我隨時都可以出發,莉茲貝特呢?」

    「啊——算了,反正你也沒打算加稱謂,叫我莉茲就好……白龍棲息的山范圍似乎不算大,可以當天來回的話,我稍微準備一下就好了。」

    打開窗口,先在連身圍裙上裝備簡單的防具,確認慣用的戰錘收進了道具欄后,再檢查手上的水晶跟藥水的數量是否充足。

    我關掉窗口說了聲OK,桐人也跟著起身。從工作室來到店面一看,幸好現在一個客人都沒有,我便趁機將門口的木牌翻過來。

    從玄關抬頭往外圍看去,透進來的陽光還相當燦爛,看來還要好一段時間天才會黑。不論是成功取得金屬還是失敗——怎么想都覺得后者機率比較高——我都不希望太晚回家。

    話雖如此。

    ——事情好像演變成有點奇怪的狀況……

    走出店外,我一邊往轉移門廣場移動,一邊在內心仔細思考。

    我對悠閑地走在身旁的黑衣男子絕對沒什么好印象——應該。不但發言令人火大,還是個自以為了不起的自大狂,最重要的,還弄斷了我的杰作。

    話是這么說,我卻跟這個剛認識的男人并肩走在一起。而且還組了隊,準備出發到頗遠的樓層進行狩獵,這樣不就是——不就是約……

    想到這里,我硬是將思考停了下來。過去我從來沒碰過這種事。雖然有幾名感情不錯的男性玩家,但我一定會找各種理由避開兩人單獨出門的狀況。若要這么做,第一個一起出去的,一定是自己主動喜歡上的人,我原本一直是這么打算的。

    然而等我回過神來,卻是跟這個奇怪的男人……這究竟是怎么回事啊!

    完全沒發現我內心的糾葛,桐人一看到轉移門廣場入口處的食物攤販,就直接往那里沖了過去。當他回過頭來,嘴上已經咬著一根巨大的熱狗。

    「粒烏黑透要吃嗎?」

    ……我的內心瞬間充滿無力感,更覺得剛才煩惱的自己根本像個笨蛋。于是我大聲回答:

    「要!」

    口感很脆的熱狗——正確來說,那是外表類似熱狗的謎樣食物——殘留在口中的濃厚味道還沒完全消失,我們就已經抵達第五十五層北側那個傳說中的村落。

    而且在練功區遇到怪物時也沒發生任何問題。

    考慮到現在的最前線是第六十三層,出現在這里的怪物應該也算是強敵的類別。不過我的等級在65左右,而且說了大話的桐人也有差不多的實力,所以好幾場戰斗幾乎都在無傷的狀況下結束。

    唯一的失算,就是這個樓層的主題是冰雪地帶這件事——

    「哈啾!」

    當踏進小村落的圈內而放松下來的瞬間,我打了個大大的噴嚏。其它樓層的季節都是初夏,所以太大意了。這里的地面不但積著雪,每間房子的屋檐還垂著巨大的冰柱。

    這股仿佛連骨頭都能凍結的寒冷,讓我整個人喀噠喀噠地發起抖來。而站在一旁的桐人,則是擺出一副驚訝的表情問道:

    「……妳沒有帶別的衣服嗎?」

    「……沒有。」

    接著,看來也沒穿很多的黑衣男子便操作起窗口,先將大件的黑皮革斗蓬實體化,然后往我的頭頂放了上來。

    「……你自己不要緊嗎?」

    「我說啊,這是意志力的問題。」

    這男的真是每一句話都要惹人生氣耶。不過這件有毛皮襯里的斗蓬看來很暖和,我無法抗拒它的魅力,立刻穿了起來。感覺不到冷風的瞬間,著實讓我松了口氣。

    「好了……哪一間是長老的家呢?」

    桐人這么一說,我環視這小小的村落,發現中央廣場的對面有間屋頂特別高的房子。

    「應該是那間吧?」

    「應該吧。」

    互相點了點頭,我們便邁開腳步。

    ——幾分鐘后。

    我們如料想般找到了長滿白胡子的村長NPC,也成功觸發了對話。因為他的故事是訴說從漫長的兒童時期開始,經過青年、壯年期時的苦水,然后才唐突地提到棲息在西邊山脈的白龍這種拐彎抹角的廢話,等他全部講完時,夕陽已經完全籠罩整個村莊了。

    我們筋疲力盡地離開村長家。覆蓋住所有房子的雪被夕陽染成橘色,這幅景象實在美不勝收,不過——

    「……沒想到光是觸發事件就花了這么多時間……」

    「受不了……怎么辦?等明天再挑戰?」

    轉頭與桐人對看。

    「嗯——不過也有聽說白龍是夜行性的啊。是那座山吧?」

    往他指的方向看去,就看到不遠處聳立著一座陡峭的白色山峰。雖說如此,在艾恩葛朗特構造的限制下,高度絕對不會超過一百公尺,所以爬上山頂應該不是什么多難的事。

    「也是啦,出發吧。反正我也想早點看到你哭的樣子。」

    「妳才不要被我華麗的劍術給嚇到腿軟咧。」

    原本面對面的兩人哼了一聲便轉過身去。不過,該怎么說,明明在跟桐人互相斗嘴,我的心里卻開始感到有些小鹿亂撞——

    我用力搖了搖頭,把沒營養的想法重置后,便踏著雪走了出去。

    白龍棲息的山脈遠看時相當險峻,真的開始攀登時卻毫不費力就爬了上去。

    仔細想想,至今許多混合隊伍都毫無困難地登頂成功,難度本來就不可能太高。

    雖然跟時間也有關系,在會出現的怪物當中最強的,只有名為「霜之骸骨」的冰制骷髏。何況骸骨系的怪物完全不是我戰錘的對手。我就這么敲出鏘鏘的清脆聲響同時不斷擊倒敵人。

    在堆滿雪的路上走了幾十分鐘,轉進陡峭的冰壁,就抵達了山頂。

    上層的底部看來距離很近。到處聳立著突破積雪的巨大水晶柱。夕陽的紫光不規則反射而發出七彩光芒,這幅景色只能用夢幻一詞來形容。

    「哇啊……!」

    不禁發出歡呼的我正準備跑出去時,卻被桐人一把抓住衣領。

    「唔咕……你在干嘛啊!」

    「喂,妳先準備好轉移水晶。」

    面對那過度認真的表情,我只能乖乖點頭答應。我將水晶實體化,并放進圍裙的口袋里。

    「還有,接下來會很危險,所以由我一個人出面就好。只要白龍一出現,妳就躲到那邊的水晶后面,絕對不要出來。」

    「……什么嘛,我的等級明明就還滿高的,我也要幫忙。」

    「不行!」

    桐人那黑色的瞳眸直視著我的眼睛。在眼神相交的瞬間,我了解到這個人是打從心底擔心我的安危,因此屏住氣息當場呆立。我什么話都沒回,只是再次點了點頭。

    露出笑容的桐人拍拍我的頭,說了聲「那么,走吧。」而我只能不斷用力點點頭。

    總覺得突然連氣氛都整個改變了。

    會跟桐人一起跑來這里,要說是想轉換心情呢?還是順勢而為——總之,我完全沒有意識到這是要賭上生命的戰斗。

    何況我升級的經驗值本來就有一半以上來自制作武器,根本不曾去過毫不容情的戰場。

    但我覺得這個人不一樣。他有著每天都在充滿危機的地方戰斗的人才會有的眼神。

    抱著混亂的心情走了一會,立刻抵達山頂的中央。

    迅速看了看四周,沒有發現白龍的蹤影。不過看到了那個被水晶柱圍起來的空間——

    「嗚哇……」

    開了個直徑少說有十公尺的巨大洞穴。表面結冰而閃閃發亮的壁面垂直向下延伸,深處更覆蓋著令人看不見底部的黑暗。

    「好深啊……」

    桐人用腳尖將一小塊水晶碎片往洞穴踢了下去。掉下洞穴的碎片反射出的小光點立刻消失不見,而且連個回音也沒有。

    「妳可不要掉下去啊。」

    「才不會咧!」

    在我嘟起嘴唇回話沒多久,一陣像是猛禽的尖銳叫聲,將被最后一抹夕陽染成藍色的空氣撕裂開來,響徹整個冰雪山頂。

    「躲到那后面!」

    桐人指著附近的大水晶柱,用命令的語調說著。我慌忙照他的話做,對著桐人的背影比手畫腳大喊:

    「那個……白龍的攻擊模式是雙手的鉤爪、冰凍吐息和暴風攻擊……你、你要小心喔!」

    很快地補上最后那句話,便看到桐人保持背對著我這種耍帥的姿勢,揮出豎起拇指的左拳。他前方的空間幾乎同時晃動起來,巨大的對象跟著如滲透般涌出。

    局部粗大多邊型接二連三凹凸不平地不斷出現。隨著那些多邊型一一接合,情報也跟著逐漸成形的外表而增加,最后巨大的身軀幾乎完成——才剛能辨識外貌,令人全身顫抖的吼聲再度響起。無數的碎片往四方飛散,接著閃著光芒蒸發消失。

    出現的是鱗片如冰塊般閃耀的白龍。牠緩緩拍動著巨大的翅膀懸停在空中。那個姿態令人感到恐懼——其實用非常美麗來形容會更合適。牠瞪著那紅玉般的大眼睛,居高臨下睥睨著我們兩個。

    桐人以冷靜的動作把手伸向背后,高聲拔出漆黑的單手劍。接著,那個聲音仿佛信號般,白龍張開了牠大大的下顎——伴隨硬質的音效,噴出閃著白光的氣體洪流。

    「是吐息!快點閃開!」

    我不禁如此大叫,但桐人卻一動也不動。他直挺挺地站著,將右手的劍往上刺了出去。

    那么細的武器怎么可能擋得住吐息攻擊啦——我才剛這么想,劍就以桐人的手為中心,開始像風車般旋轉起來。從包覆著淡綠色的效果光判斷,那應該是劍技的一種。沒多久,旋轉的速度快得看不見刀身,外表看來就像是光做成的圓盾。

    冰的吐息從正面往光盾襲擊過去,發出炫目的純白閃光,讓我不禁別過頭去。不過,冷氣洪流打在桐人用劍做出的盾牌上,就像被吹散般擴散、蒸發。

    我連忙凝視桐人的身體以確認他的HP條。可能因為沒辦法完全擋下吐息,他的生命值正一點一點往左邊減少。但令人驚訝的是,那些損傷在經過幾秒后又立刻回復了。這應該是超高等級戰斗技能中的「戰斗時回復」——然而,想讓這個技能的等級上升,就必須在戰斗中持續受到很大的傷害。以現實層面考慮,這個技能根本不可能安全修行。

    他——到底是誰……?

    事到如今,我才開始努力思考這名黑衣劍士的身分。實力如此堅強,只會讓人聯想到是攻略組玩家。但是以KOB為主的頂尖公會人員名單中,并沒有這個名字。

    這時,算準吐息攻擊結束的桐人有了動作。他踏出爆炸般的雪塵,往停在半空中的白龍撲了過去。

    一般來說,面對飛行的敵人時,理論上都是先使用戰戟系或投擲系,這種攻擊范圍較長的武器將對方拖到地面后,攻擊范圍較短的成員才跟著加入戰局。但桐人卻令人驚訝地飛到幾乎快碰到白龍頭頂的地方,接著在空中發動單手劍連續技。

    發出鏘鏘尖銳的聲音,桐人的攻擊以眼睛根本跟不上的高速不停往白龍身上招呼。雖然白龍也用左右手的鉤爪應戰,但效果實在差太多了。

    當桐人經過漫長的滯空重新落到地面時,白龍的HP條已經減少了三成以上。

    ——單方屠殺。看著這讓人不敢相信的戰斗場面,讓我不禁背脊發冷。

    雖然白龍瞄準落地的桐人噴出冰凍吐息,但他這次用沖刺進行閃避后再度跳起。隨著重低音響起,單發的重攻擊也接連擊中目標,這時白龍的生命值也大規模地減少。

    HP條立刻從黃色變成紅色,應該再進行一、兩次攻擊戰斗就會結束了。我決定這次就率直地夸贊桐人的實力而站起身來,從水晶柱后面踏出一步。

    這個瞬間,桐人彷佛背后有長眼睛似的,突然大叫:

    「笨蛋!還不要出來啊!」

    「什么嘛,明明就要結束了不是嗎,快點解決……」

    當我高聲回話時——

    飛得比原來更高的白龍將雙翼大大展開。兩只翅膀在身體前方拍打的同時,白龍正下方的積雪「砰!」的一聲飛舞起來。

    「……?」

    在不禁呆立現場的我前方數公尺處,將單手劍刺入地面的桐人像是要對我說什么似地動著嘴,但他的身影立刻被雪塵掩蓋。下一瞬間,我在空氣障壁的撞擊下被輕輕松松吹到半空中。

    糟糕……是暴風攻擊!

    在空中翻滾時,我才想起了剛剛從自己口中說出的白龍攻擊模式。不過很幸運的,這可說沒什么攻擊力,所以我幾乎沒有受到傷害。我張開雙手,擺出著地姿勢。

    然而——在雪塵散開后的前方,沒有地面存在。

    是山頂上的巨大洞穴。我被吹到那個洞穴的正上方了。

    思考瞬間停止,身體也整個凍結。

    「騙人……」

    我在無意識中只能喃喃說出這句話,右手徒然往空中伸出去——

    ——一只戴著黑皮革手套的手,緊緊抓住了我的指頭。

    我大大地睜開幾乎失焦的雙眼。

    「…………!」

    在遙遠的地方跟白龍對峙的桐人以驚人的速度奔馳而來,豪不猶豫地往空中縱身躍起,并用左手抓住了我的手,就這樣把我拉到他的懷里。然后將放開的手臂環繞到我背后,緊緊地抱住我。

    「抓緊了!」

    我聽著桐人那在耳邊響起的吼聲,并且忘我地用雙手抱住他的身體。下一瞬間,兩人開始墜落。

    在巨大洞穴的中央,我們兩個人抱在一起直直往下掉落。耳邊風聲大作,斗蓬也啪嚏啪嚏地翻飛。

    若是這個洞穴延伸到樓層表面,從這個高度掉下去肯定會死。這個想法掠過腦袋,但我怎么也不覺得是現實中發生的事,只是呆滯地看著那逐漸遠去的白光圓圈。

    突然,桐人握著劍的右手動了起來。先是用力往后舉起,接著向前方揮了出去。光芒伴隨「鏘咻!」的一聲金屬音飛散開來。

    強大突進技的反作用力改變了我們落下的角度,往洞穴的壁面彈去。藍色的冰壁眼看著漸漸逼近,我不由得咬緊牙關。要撞上了——!

    就在差點撞上去前,桐人再度舉起右手上的劍,全力往壁面刺了過去。就像武器與旋轉磨刀石接觸時一樣,激烈的火花飛散而出。這瞬間的沖擊使得落下的速度減緩下來,但還是沒辦法停住。

    彷佛切開金屬的聲音不斷響起的同時,桐人的劍正削著冰壁。我轉動脖子往落下的方向看去,已經能看見積滿白雪的穴底了。眼看著越來越靠近,只剩不到幾秒就要撞上去了。我心想至少不要發出慘叫而拚命咬住嘴唇,并用力抱住桐人。

    桐人將手上的劍放開,用雙臂緊緊抱住我,并旋轉身體使自己位于下方。接著——

    沖擊。巨響。

    順著爆發之勢飛起的雪花輕輕飄落在臉頰上,接著消失.

    那股寒冷將飛散的意識拉了回來。睜開眼睛,在非常近的距離下跟桐人的黑色眼睛視線相交。

    桐人依舊緊緊抱住我,僵硬地揚起一邊嘴角微弱地笑了。

    「……還活著啊。」

    我也輕微地點了點頭,出聲回答:

    「嗯,還活著。」

    數十秒——也有可能是數分鐘,我們動也不動地保持這個姿勢躺在那里。桐人身上傳來的熱氣讓人整個放松下來,腦袋也一片空白。

    不久,桐人放開了手臂慢慢站起身來。先將掉在附近的劍撿了起來收回鞘中,接著從腰間的袋子拿出應該是高級回復藥水的小瓶子,還拿了一瓶給我。

    「好歹還是喝了吧。」

    「……嗯。」

    我點著頭坐起上半身接過瓶子,并確認自己的HP條。我還剩將近三分之一,但直接撞上地面的桐人則已經進入紅色區域了。

    我拔開瓶蓋,把酸甜的液體一口氣喝完后,往桐人的方向轉過身去。保持有點隨便的坐姿,我動起還不太能好好說話的嘴唇。

    「那個……謝、謝謝你救了我……」

    桐人微弱地露出一如往常的冷笑回答:

    「要道謝還太早了。」

    將視線往上空一瞥。

    「……白龍沒有追來是謝天謝地,但現在要怎么做才能離開這里呢……」

    「咦……用瞬間轉移就可以了啊?」

    我伸手探進圍裙的口袋,把閃著藍色光芒的轉移水晶抓出來給桐人看。可是——

    「應該沒用,這原本就是要讓玩家掉落的陷阱,我不覺得能用那么簡單的手段逃出去。」

    「怎么這樣……」

    桐人用視線示意我實際試試看,于是我緊握住水晶說出命令:

    「轉移!琳達司!」

    ——我的叫聲空虛地在冰壁上造成回音,最后消失。水晶只是無言地發出閃光。

    桐人不動聲色地輕輕縮著肩膀。

    「要是我確定可以使用水晶,剛剛在墜落的時候早就用了。因為這里感覺很像水晶無效化空間……」

    「…………」

    我失望地垂下頭去,桐人啪的一聲把手放到我頭上,還把我的頭發摸得亂七八糟。

    「好啦,別那么沮喪。不能使用水晶,就表示一定還有別的方法可以從這里離開。」

    「……很難說吧,這可能是以讓掉下來的人百分之百死亡為條件的陷阱耶……應該說,通常已經死了吧!」

    「原來如此,說的也是。」

    看到桐人輕易地點頭同意,讓我再度感到全身無力。

    「你……你這個人啊!能不能有精神一點啊。」

    看到我瞬間吼出聲,桐人露出了笑容說道:

    「莉茲還是比較適合生氣的表情,就是這股氣勢!」

    「什……」

    我的臉不知不覺間紅了起來,而且身體僵硬。桐人把手從我頭上拿開,并站起身來。

    「接下來就開始做各種的嘗試吧……點子募集中!」

    對于桐人那就算遇到這種狀況依然我行我素的態度,我只能露出苦笑。覺得自己也稍微提振起精神后,我啪的一聲用雙手拍了自己的臉頰,跟著站起身來。

    環視周圍,這積著薄薄的雪、還算平坦的冰地板確實是洞穴底部。直徑應該與洞口相同,大約十公尺左右。經由冰壁反射進來的夕陽余光,從又高又遠的入口處無力地照了下來,但應該立刻就會完全被黑暗包圍。

    看來不論是地面還是周圍的墻壁,全都沒有像是可以離開的通路。我把雙手叉在腰間,拚命地動著頭腦,接著將最先浮現的點子說出口:

    「那個……找人來幫忙呢?」

    「嗯——這里算是迷宮吧?」

    遭到桐人簡潔地否決掉。

    雖然跟登錄在朋友名單上的玩家,例如亞絲娜,有類似郵件、名叫友人訊息的聯絡手段,但是這個機能無法在迷宮中使用。附帶一提,也無法追蹤對方位置。慎重起見,我還是開啟訊息窗口來看了一下,但就如桐人所言無法使用。

    「那……大聲呼叫來狩獵白龍的玩家呢?」

    「這里距離山頂大約有八十公尺……聲音應該傳不上去……」

    「是嗎……喂!你也好好想想辦法啊!」

    當我因為意見不斷被打回票而有點動怒地回嘴后,桐人就說出了非常不得了的發言。

    「順著墻壁跑上去吧。」

    「……你是笨蛋嗎?」

    「是或不是,試了就知道……」

    在我驚訝的視線下,桐人先是往墻壁靠到最近,接著突然以非常快的速度朝另一邊墻壁飛奔而去。積在地板上的雪花激烈地飛起,強風也打到我的臉上。

    就在快撞上墻壁時,桐人瞬間低下身去,隨著跟爆炸一樣的聲響往上跳起,在又高又遠的墻上立足后,就這樣斜著往上方跑去。

    「怎么可能……」

    距離目瞪口呆地站在那里的我遙遠的上方,桐人跟美國拍攝的三流電影中的忍者一樣,在冰壁上呈螺旋狀往上奔馳。他的身影眼看著越來越小——在爬到約三分之一的高度時,腳一滑跌了一跤。

    「哇啊啊啊啊啊!」

    桐人啪噠啪噠揮著手臂,對準我的頭頂掉落下來。

    「哇啊啊啊?」

    我尖叫著往后退開。下個瞬間,「砰!」的一聲,就在我剛剛站著的地方撞出了一個人形凹洞。

    一分鐘后,與喝完第二瓶回復藥水的桐人并肩靠墻坐著的我,忍不住嘆了口大氣。

    「雖然我一直覺得你是笨蛋,但沒想到會笨到這種地步。」

    「助跑距離再長一點就爬得上去了啦。」

    「才沒這回事咧。」

    我輕聲嘀咕著。

    把喝干的瓶子往袋子扔的桐人無視我的吐嘈,用力伸了個懶腰后開口:

    「嗯,總之天色也暗了,今天就在這里露宿吧。幸好這個洞穴似乎不會出現怪物。」

    確實,夕陽的顏色已經完全退去,深不見底的黑暗完全包圍著洞底。

    「也是……」

    「既然決定了就……」

    桐人打開窗口,移動手指,開始把各種東西一個接一個實體化。

    大型露宿用提燈、鍋子、幾個神秘的小袋子,以及兩個馬克杯。

    「……你一直隨身攜帶這些東西?」

    「在迷宮徹夜未歸可是家常便飯啊。」

    他擺出認真的表情回著話,看來不是在開玩笑,并點擊提燈點火。啵的一聲,明亮的橘色光芒照耀四周。

    將小小的鍋子放在提燈上,桐人先拿起雪團丟了進去,接著又把裝在小袋子里的東西全倒下去。蓋上鍋蓋,連點兩下鍋子,倒數料理等待時間的窗口便浮現出來。

    不久,藥草類的芳香傳進了我的鼻子。仔細想想,中餐根本只啃了一根熱狗。我現實的胃就像清醒過來一樣,開始強烈主張自己餓了。

    伴隨砰的效果音,定時器也跟著消失。桐人拿起鍋子,把里面的東西倒進兩個杯子里。

    「我料理技能的熟練度是零,所以別期待味道啊。」

    「謝謝……」

    接下遞過來的杯子,一股溫暖慢慢在雙掌間擴散開來。

    雖然只是用藥草跟肉干簡單做成的湯,但食材道具似乎很高級,味道真是好得不得了,溫暖漸漸滲透冰冷的身體。

    「真是……奇妙的感覺……好不真實……」

    我喝著熱湯輕聲嘀咕。

    「像這樣……在沒來過的地方,跟初次見面的人坐在一起吃著飯……」

    「是嗎……因為莉茲是職人等級嘛。闖蕩迷宮時,跟遇到的玩家組成野團露宿的狀況可是屢見不鮮呢。」

    「嗯——這樣啊……再多講一些關于迷宮的事嘛。」

    「咦、嗯、好吧,我是不覺得多有趣啦……啊!在那之前……」

    桐人動手回收兩個空掉的杯子,和鍋子一起收進窗口。接著又繼續操作,這次拿出的是兩塊大布塊。

    從攤開后的模樣看來,應該是露宿用的攜帶式床鋪。外表跟現實世界里的睡袋很像,但是非常大。

    「這可是高級品喔,隔熱效果絕佳,還附有對主動怪物用的隱蔽效果。」

    他笑著丟了一個過來。我接住后在雪地上攤開,發現這東西大到足以裝進三個我。我再度驚訝地說:

    「虧你可以帶著這種東西到處跑,而且還兩個……」

    「要徹底利用道具持有量嘛。」

    桐人迅速解除武裝,鉆進左邊的攜帶床鋪中。我也跟著解除了斗蓬跟戰錘,把身體滑進袋狀的布團中。

    不傀是他得意的道具,里面確實很溫暖,而且還比看起來要輕盈柔軟。

    我們之間放著提燈,各自躺在相隔大約一公尺的地方。不知為何——我感到有些害羞。

    彷佛要驅散這股害羞,我開口說道:

    「欸,繼續剛剛的話題吧。」

    「啊啊,嗯……」

    桐人將兩只手臂交叉放到頭后面,接著開始娓娓道來。
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